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La Realidad Virtual y los exoesqueletos ayuda a los parapléjicos a recuperar emociones

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En la actualidad, la tecnología es utilizada en infinidad de campos diferentes. Uno de los más importantes es el campo de la medicina. Continuamente estamos viendo cómo la tecnología se pone al servicio de la medicina para mejorar la vida de los pacientes.

Hace una semana, os hablamos de la creación de un sensor del tamaño de un grano de arena. Este sensor podrá ser implantado en el cuerpo humano y ayudar a pacientes con paraplejia o tetraplejia.

La noticia que os traemos hoy es igual de positiva y esperanzadora. Un grupo de investigadores de la Universidad de Duke (Carolina del Norte, Estados Unidos) liderados por el neurocientífico Miguel Nicolelis, lleva trabajando desde el año 2013 en un proyecto de lo más ambicioso.

Miguel Nicolelis

Walk Again Project

El proyecto, llamado “Walk Again Project” ha sido todo un éxito y ha sido publicado en la revista Scientific Reports. Ocho pacientes han sido tratados durante estos años usando una mezcla de realidad virtual y un exoesqueleto robótico. Los resultados obtenidos tras estos años han sido realmente sorprendentes.

Los avances llegaron al cabo de un año. El tratamiento mediante un sistema de interfaz cerebro-ordenador permitió a los pacientes recomponer cerebralmente la representación de sus miembros perdidos. Esto provocó la reactivación de nervios de la espina dorsal que no habían sido dañados en el accidente que les impidió volver a andar.

El proyecto se llevo a cabo mediante una combinación de inmersión intensiva a través de la realidad virtual, con ejercicios físicos, especialmente en una cinta transportadora. El uso de la realidad virtual era reforzado con señales visuales y táctiles, con la idea de dar al paciente la sensación de estar tocando el suelo.

En el proceso se incluyeron exoesqueletos, estructuras de apoyo corporal. El objetivo de esta estructura era activar en los pacientes la sensación de andar mediante el pensamiento.

Un casco con electrodos permitía al paciente captar las señales que están asociadas a los movimientos que son enviadas por el cerebro. Programas informáticos permiten el descifrado de estas señales. Gracias a este entrenamiento, los pacientes comenzaron a realizar movimientos voluntarios.

Importantes mejoras en los pacientes tratados

Realidad virtual y medicina

Tras un año de proyecto, la mejora en cuatro pacientes fue increíble. Esto obligó a los investigadores a cambiar el diagnostico de paraplejia total a parcial. Después de 20 meses, eran ya 7 los pacientes que mostraban importantes avances.

La gran mayoría de pacientes mostró mejoras en el control de la vejiga y el funcionamiento de sus intestinos. Esto les permitió reducir el uso de sondas y laxantes. Pacientes masculinos afirmaron que sus capacidades sexuales habían mejorado. Recuperaron la capacidad de mantener relaciones sexuales con erecciones.

Exoesqueleto

Sin embargo, los resultados más sorprendentes se dieron en dos mujeres que sufrían parálisis desde hacía mas de diez años. Una de ellas es capaz de hacer movimientos con sus piernas. La otra mujer, decidió incluso tener un bebé y al dar a luz sintió las contracciones.

Este proyecto ha contado con la colaboración de 100 científicos de 25 países distintos. En el partido inaugural del Mundial de fútbol de Brasil, en 2014, pudimos asistir a una demostración pública de su trabajo. Incluso, un joven parapléjico realizó el saque inicial ayudado de un exoesqueleto.

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