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La Tierra podría haber albergado vida compleja al menos una vez más en el pasado

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Hoy en día nuestro planeta está plagado de multitud de seres que van desde vida unicelular hasta seres de gran complejidad. Hasta ahora se pensaba que la vida compleja, que empezó a desarrollarse hace millones de años hasta llegar a seres tan complejos como nosotros, ha seguido siempre esta línea. Dicho de otro modo, antes de surgir nuestro primer ancestro multicelular, nunca antes había habido vida compleja en nuestro planeta.

Un nuevo estudio, viene a sugerir que esto podría no ser así, y que los organismos multicelulares podrían haber existido en la Tierra, al menos una vez antes. En otras palabras, podría haber habido vida compleja en la Tierra que no guarde ningún tipo de relación con ninguna otra cosa conocida hasta ahora.

La historia de la vida

La Tierra nació hace 4.500 millones de años y hace 3.700 millones de años, los primeros microorganismos unicelulares comenzaron a aparecer. Las bacterias y las archaeas convivieron solas en nuestro planeta hasta hace 1.700 millones de años, cuando las eucariotas aparecieron. Esta familia incluye a todos los seres complejos del planeta, incluidos los animales y nosotros mismos.

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No está nada claro como aparecieron las eucariotas, pero la hipótesis más aceptada es que la simbiósis entre las bacterias y las archaeas dió lugar a organismos más complejos. Las archaeas engulleron a las bacterias y, eventualmente, las bacterias pasaron a ser la mitocondria que vemos hoy en día en nuestras células. Si esto es cierto, o no, es algo que investigadores siguen debatiendo hoy día, pero el motivo por el que las eucariotas no surgieron antes es, simplemente, que no había oxígeno suficiente.

El oxígeno de nuestra atmósfera no siempre ha estado ahí. Su formación fue progresiva gracias a la cianobacteria, y tardó alrededor de 1.600 años en alcanzar los niveles necesarios para la vida compleja. Fue entonces cuando las células eucariotas surgieron. Al menos eso es lo que lo científicos creían hasta ahora.

Otras formas de vida

La Universidad de Washington ha conseguido evidencias de que el oxígeno en la Tierra fue suficiente desde hace 2.400 millones de años hasta hace 2.000 millones de años, cuando los niveles de este gas se vinieron abajo de nuevo. Esto hace pensar que la vida compleja estuvo ahí incluso antes de que se encontrase el primer fósil con evidencias de la existencia de eucariotas.

Que no haya fósiles anteriores no significa que no hubiese vida compleja antes, pues las posibilidades de preservación de un fósil desde hace tanto tiempo hasta nuestros días son realmente bajas. Pese al hallazgo, los investigadores quieren dejar bien claro que nadie ha encontrado evidencias fósiles o ADN de esta supuesta vida compleja, pero el hallazgo hace ver que pudo haberla. Los ingredientes estaban ahí mucho antes de que surgiese la primera eucariota, pero eso no quiere decir que pasase.

Aunque hubiese existido esta forma de vida, no podría haber sobrevivido hasta nuestros días, pues se habrían extinguido cuando el pico de oxígeno volviese abajo. En el pasado, muchos científicos habían sugerido la posibilidad de este pico de oxígeno en la atmósfera, pero esta es la primera vez que se consiguen pruebas físicas de la existencia de este pico. La pregunta del millón es: ¿Qué provocó que los niveles de oxígeno subieran, para volver a bajar? Por el momento no hay respuesta, pero los científicos están trabajando para averiguar la respuesta.

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