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Este chip puede detectar enfermedades y cuesta menos de un céntimo de fabricar

Un equipo de investigadores de la Universidad de Stanford acaba de desarrollar una tecnología capaz de montar un laboratorio de diagnóstico de enfermedades en un chip que cuesta sólo un céntimo

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Este chip puede detectar enfermedades y cuesta menos de un céntimo de fabricar

Un equipo de investigadores de la Universidad de Stanford en Estados Unidos acaba de crear un chip que puede detectar enfermedades y cuesta menos de un céntimo de fabricar. Facilitaría la detección temprana en países en vías de desarrollo y en zonas de conflicto.

Una tecnología para detectar enfermedades a bajo costo

Una tecnología para detectar enfermedades a bajo costo

El diagnóstico y la detección temprana de enfermedades en países en vías de desarrollo suele ser complejo y tardío. Los centros de salud carecen de equipos sofisticados, mientras que la tecnología para el análisis y detección temprana de enfermedades mediante pruebas de laboratorio suele ser muy costosa.

Por esta razón, los científicos están buscando nuevas alternativas que permitan a países pobres montar tecnología de diagnóstico a bajo costo, fácil de usar y adaptable a los entornos más desfavorables. Una de ellas puede ser este chip impreso que se monta en 20 minutos, cuesta hacer tan sólo un centavo y es capaz de realizar una gran variedad de diagnósticos clínicos.

Un grupo de científicos e investigadores de la Universidad de Stanford acaba de desarrollar una nanopartícula impresa a base de microfluídos, que es reutilizable y que permite manejar pequeños volúmenes de muestra.

Esta solución, innovadora de por sí, puede llevar a cabo análisis mínimamente invasivos de células sin la necesidad de contar con el personal y el equipamiento médico especializado.

Este chip puede detectar enfermedades y cuesta menos de un céntimo de fabricar

Asimismo, desde el equipo que llevó adelante la investigación manifestaron que esta plataforma asequible permitirá grandes avances en materia de diagnóstico de precisión en zonas más humildes particularmente afectadas por una epidemia o catástrofe, lo que permitiría un paso más hacia la democratización de las tecnologías médicas.

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Por su parte, Eric Topol (director del Scripps Translational Science Institute en San Diego) comentó al portal Gizmodo que “montar un laboratorio en un chip en 20 minutos por menos de un céntimo es realmente un gran avance”. El investigador, que no participó del estudio, agregó que no suele expresarse de esa manera hacia otros proyectos.

Las pruebas de diagnóstico generalmente requieren clasificar distintos tipos de células para encontrar a las responsables de una enfermedad determinada usando equipamiento costoso como centrifugadoras y membranas. Es por ello que montar un laboratorio en un chip es un intento por simplificar el proceso, usando gotas del tamaño de una millonésima parte de un litro de soda que se pasan a través de un sensor capaz de aislar y manipular células poco comunes, examinar medicamentos o detectar proteínas individuales.

Un chip para detectar enfermedades a sólo un céntimo de dólar

Un chip para detectar enfermedades a sólo un céntimo de dólar

Este chip capaz de detectar enfermedades es en realidad un conjunto de capas de partículas impresas sobre una superficie de plástico flexible usando una impresora de inyección de tinta y una sección de silicona para sujetar la muestra.

De esa manera, al cambiar la corriente eléctrica se coloca una fuerza sobre las partículas y se las mueve alrededor, permitiendo su clasificación y manipulación para cualquier tipo de pruebas.

De hecho, el equipo de investigación realizó varias pruebas sobre el chip y fue capaz de capturar y aislar células de levadura y de cáncer de mama sin matarlas, además de aislar partículas de plástico diminutas. El trabajo fue difundido por sus investigadores con una publicación en la revista científica Proceedings de la Academia Nacional de Ciencias de Estados Unidos (PNAS).

Es más, en la publicación el equipo manifestó que es sencillo adaptar la plataforma a una gran variedad de biopartículas y células de diferentes tamaños y propiedades, con tan solo modificar el tamaño de las aberturas electrónicas y optimizándolas para determinadas células de interés.

Una idea difícil de superar

Una tecnología para detectar enfermedades a bajo costo

El sólo hecho de oír hablar de pruebas sencillas de laboratorio puede provocar pánico en los profesionales de la salud, quienes tienen fresco aún el recuerdo del caso de Theranos. La compañía prometía pruebas sanitarias completas muy baratas, sin embargo, resultó que las pruebas realizadas no se habían hecho con la correcta revisión y control de sus pares.

De todos modos, este caso es completamente diferente al del chip que puede detectar enfermedades. Aquí, el equipo de Stanford produjo la tecnología y realizó las pruebas con la respectiva supervisión de otros científicos y sus resultados fueron publicados para que cualquiera pudiera verlos.

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No cabe dudas que, a pesar de lo complejo que suena el proyecto, que sea tan sencillo implementar estos laboratorios en un chip ayudaría enormemente a que los equipos médicos de zonas más pobres o sin equipamiento médico necesario agilizaran el diagnóstico de una enfermedad determinada, ofreciendo una solución más temprana.

No se sabe realmente cuando estaría disponible este chip para su uso generalizado. Pero, en definitiva, no hay forma de superar el hecho de que una tecnología tan compleja pueda resultar tan barata, según Topol.

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