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Hubble descubre un objeto extraño en el Sistema Solar

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El telescopio espacial Hubble ayudó a un grupo de astrónomos en la observación de algunas características intrigantes de un tipo de objeto no común en la cintura de asteroides entre Marte y Júpiter: dos asteroides que orbitan entre si y que exhiben características semejantes a cometas, incluyendo una “melena” brillante y una larga cola.

Este es el primer asteroide binario conocido, también clasificado como cometa. La investigación fue presentada esta semana en un artículo publicado en la revista Nature.

En septiembre de 2016, poco antes de que el asteroide 288P hiciese su mayor proximidad con el Sol, estaba lo suficientemente cerca de la Tierra para permitir a los astrónomos tener una visión detallada con el Telescopio Espacial Hubble de la NASA/ESA.

Las imágenes del 288P revelaron que, en verdad, no era un único objeto pero si dos asteroides casi de la misma masa y del mismo tamaño, orbitando entre sí a una distancia de más o menos 100 quilómetros. Este descubrimiento fue importante: teniendo en cuenta que se orbiran el uno al otro, la masa de los objetos en esos sistemas consiguen medirse.

Pero las observaciones también revelaran actividad continuada en el sistema binario.

“Detectamos fuertes indicios de sublimación de agua helada debido al aumento del calentamiento global – semejante a la forma como es creada la cola de un cometa.” – Explicó Jessica Agarwal (Instituto Max Planck para la Búsqueda del Sistema Solar, Alemania), líder del equipo y autora principal del artículo. Esto convierte el 288P en el primer asteroide binario.

¿Podría el asteroide binario explicar el agua de la Tierra?

Entender el origen y la evolución de los cometas de la cintura principal – asteroides que orbitan entre Marte y Júpiter y que muestran actividad similar a la de un cometa – es un elemento crucial en nuestra comprensión de la formación de todo el Sistema Solar. Entre las cuestiones que los cometas de la cintura principal de los asteroides pueden ayudar a responder, está la forma en cómo el agua llegó a la Tierra. Una vez que apenas se conocen algunos objetos de este tipo, el 288P se presenta como un sistema extremadamente importante para estudios futuros.

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Las varias características del 288P – gran separación entre los dos componentes, tamaño casi idéntico, gran excentricidad y actividad semejante a un cometa – también lo convierte único entre los pocos asteroides binarios del Sistema Solar. Igualmente, la actividad observada en el 288P revela información sobre su pasado, recalca Agarwal:

“…el hielo en la superficie no consigue sobrevivir en la cintura de los asteroides durante toda la vida del Sistema Solar, pero puede ser protegido durante millares de millones de años por un manto de polvo refractario, con apenas algunos metros de espesor.”

A partir de esto, el equipo concluyó que el 288P existe como sistema binario desde hace 5000 años aproximadamente.

El hecho de que el 288P es tan diferente de todos los demás asteroides binarios conocidos levanta algunas cuestiones sobre si algunas de sus propiedades únicas no son apenas coincidencias. Una vez que el descubrimiento del 288P fue pura suerte, es probable que permanezca como el único ejemplo de su género durante mucho tiempo.

“Necesitamos más trabajo teórico y observacional, bien como más objetos semejantes al 288P, para encontrar una respuesta a esta cuestión.”concluye Agarwal.

Aún hay mucho que estudiar y entender sobre el comportamiento de estos dos asteroides y el Hubble es una herramienta indispensable en este estudio. ¿Y a ti? ¿Te ha gustado este descubrimiento?

Fuente: CCVALG

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